Adult Refugee Learners with Limited Literacy: Needs and Effective Responses

John Benseman

Abstract


Adult refugees with limited education are a distinctive learner group with substantial and distinctive educational, social, and psychological needs. Working with these learners is a highly specialized activity, requiring high levels of educational skill and commitment. With a paucity of original research available about this group of learners, this study provides a systematic documentation of their distinctive needs as well as effective educational strategies for use with these learners. The study involved interviews with 36 adult refugees, two program coordinators, five course teachers, and six bilingual tutors from a community-based program in New Zealand. The challenge of working with these learners arises due not only to their experiences as refugees, but also as learners with minimal or no edu- cational experience. Their progress depends on a skilful development of “learning to learn,” acquiring basic lit- eracy skills, personal confidence and transfer of these skills to everyday life outside the classroom.

 

Les réfugiés adultes peu scolarisés forment un groupe distinct d’apprenants ayant des besoins éducatifs, sociaux et psychologiques importants et particuliers. Travailler avec ces apprenants est une activité hautement spécialisée, qui exige des niveaux élevés de compétences éducatives et d’engagement. Étant donné le peu de travaux de recherche originaux disponibles sur ce groupe d’apprenants, cette étude fournit une documentation systématique de leurs besoins particuliers et présente des stratégies d’enseignement efficaces pour ces apprenants. L’étude a porté sur des entretiens avec 36 réfugiés adultes, deux coordonnateurs de programme, cinq enseignants et six tuteurs bilingues d’un programme communautaire en Nouvelle-Zélande. Travailler avec ces apprenants pose un défi non seulement en raison de leur expérience en tant que réfugiés, mais aussi en tant qu’apprenants n’ayant que peu ou pas d’expérience éducative. Leur succès dépend de leur habileté à «apprendre à apprendre», de l’acquisition de compétences de base d’alphabétisation, de la confiance en soi et du transfert de ces compétences à la vie quotidienne en dehors de la salle de classe.


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